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Ciudad de Panamá, Panamá | Estados Unidos buscará este domingo en Panamá consolidar su reciente liderato en el octogonal de la Concacaf para Catar-2022, en pleno estrellato de su joven delantero Ricardo Pepi y ante un rival dolido tras su primera derrota en la eliminatoria.

El duelo, a disputarse en el estadio Rommel Fernández, en Ciudad de Panamá (22H00 GMT), llega en momentos anímicos muy diferentes para ambas escuadras. 

Mientras Estados Unidos acude a la cita como líder tras ganar a Jamaica, los canaleros enfrentan el cotejo bajo la sombra de la duda, después de su primera derrota ante El Salvador.

El octagonal de la Concacaf otorga tres boletos directos y la posibilidad de un repechaje para Catar.

Estados Unidos lidera la clasificación con ocho puntos, los mismos que México, pero con mayor diferencia de goles. Les siguen Canadá con seis puntos, Panamá y El Salvador con cinco, Costa Rica y Honduras con tres y cierra la tabla Jamaica con uno.

Un triunfo estadounidense supondría la tercera victoria al hilo y dispararía las opciones clasificatorias del Tío Sam. Sin embargo, su director técnico, Gregg Berhalter, ha pedido prudencia.

"La trampa es si pensamos que somos geniales y que nos clasificamos para la Copa del Mundo, si lo hacemos nos patearán el trasero en Panamá el domingo", dijo Berhalter tras ganar a Jamaica.

Berhalter destacó este sábado que Panamá "ha sido muy consistente" durante el octagonal.

"No dejan muchas oportunidades, es un equipo muy fuerte físicamente, van a ser muy agresivos y son muy buenos atacando", agregó. 

Berhalter ha logrado recuperar al equipo apostando por jóvenes promesas, como el delantero de origen mexicano, Ricardo Pepi. Este talentoso atacante del Dallas de la MLS ya lleva tres anotaciones en la competición, las dos últimas frente a Jamaica.

"Es sorprendente que, en general, no se haya hablado lo suficiente de lo joven que es este equipo y lo que estamos haciendo", afirmó el timonel norteamericano.

Para enfrentar a Panamá, Berhalter tiene las bajas de Antonee Robinson, Zack Steffen y Weston McKennie, mientras que el lateral del FC Barcelona, Sergiño Dest, es duda por unas molestias.

- Panamá a recuperar su imagen -

Panamá llega al duelo tras una mala imagen mostrada ante el Salvador, donde perdieron su primera derrota del octagonal. Y peor aún, borraron de un plumazo las buenas sensaciones que dejaron en las tres primeras fechas, donde desplegaron un fútbol atractivo.  

Los dirigidos por Thomas Christiansen tienen ahora el reto de volver a creer en sus aspiraciones. Una victoria permitiría a los panameños seguir en los puestos punteros y, sobre todo, volver a creer en sus posibilidades de acudir a su segundo Mundial.

"Quiero ir mañana con todo, quiero ganar, quiero ser agresivo, dominar y crear ocasiones, en casa tenemos que ganar siempre, sea el rival que sea, México o Estados Unidos, tenemos que ir a comerlos mañana", declaró Christiansen. 

El seleccionador hispano-danés no ha dado pistas sobre el equipo que presentará ante Estados Unidos ni si volverá a utilizar el sistema que tan buenos resultados le dio en las primeras jornadas, con defensa de cuatro y tres atacantes por detrás del delantero.

Alineaciones posibles:

Panamá: Luis Mejía - Michael Amir Murillo, Fidel Escobar, Harold Cummings, Eric Davis - Armando Cooper, Aníbal Godoy, Alberto Quintero, José Luis Rodríguez, Édgar Bárcenas - Rolando Blackburn. DT: Thomas Christiansen.

Estados Unidos: Matt Turner - Sergiño Dest, Walker Zimmerman, Miles Robinson, DeAndre Yedlin - Tyler Adams, Yunus Musah, Brenden Aaronson - Tim Weah, Paul Arriola y Ricardo Pepi. DT: Gregg Berhalter. 

Árbitro: César Ramos (México)