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¿Alpha, Beta, Gamma, Delta u Ómicron? Distinguir las variantes de preocupación del coronavirus no es una tarea sencilla o que se logre a "simple vista", ya que los síntomas de todas son muy similares.

La diferenciación entre una u otra mutación sí es posible, pero en un laboratorio que cumpla con ciertas características. Por ejemplo, en Costa Rica esto es posible en el Instituto Costarricense de Investigación y Enseñanza en Nutrición y Salud (Inciensa).

"Para diferenciar específicamente cuál es la variante que tiene una persona, se debe recurrir al proceso de secuenciación genómica. Este es un proceso de laboratorio altamente sofisticado: lo que hace es que toma el material genético del virus, que está hecho un ovillo, lo estira, por llamarlo de alguna manera, e identifica el orden en el que están las partes que conforman el material genético, en el caso del SARS-CoV-2, el ARN", explicó Juan José Romero, epidemiólogo de la Universidad Nacional (UNA).

El ARN del coronavirus es una hebra de aproximadamente 30.000 bases nitrogenadas. En palabras sencillas, piense en 30.000 letras que están ordenadas de una forma muy específica.

"Cuando ocurre una mutación, lo que pasa es que estas letras cambian de lugar y, entonces, donde iba una letra se mete otra o, en algunas casos, se pierden letras", ejemplificó Romero. Esa es la principal diferencia entre una y otra cepa.

Ese proceso de secuenciación es complejo y muy costoso, por eso, en el país solo se realiza con algunas muestras.

¿Y los síntomas?

Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), "por el momento, no hay datos que indiquen que los síntomas asociados con Ómicron sean distintos a los ocasionados por otras variantes".

Alpha, Beta, Gamma, Delta y Ómicron provocan síntomas similares como cansancio, dolor de cuerpo y de cabeza, fiebre, tos seca y, en algunos casos, pérdida del gusto y el olfato.

"La sintomatología clínica es muy difícil de relacionar estrictamente con un tipo de variante. En realidad, no podría uno decir que si duele la garganta es únicamente Delta o si tiene mucha congestión nasal es únicamente Alpha o que si pierde el olfato y el gusto es la variante original: los signos y los síntomas son bastante generales", agregó Romero.

Este criterio es compartido por el doctor Roberto Salvatierra, médico e investigador de la Universidad Hispanoamericana.

"Voy a poner un ejemplo muy sencillo. Nosotros sabemos que hay muchas infecciones que producen diarrea. ¿Fue un virus o una bacteria? Si fue un virus, ¿cuál virus fue el que nos atacó? En realidad no lo sabemos. Por clínica, es muy difícil diagnosticar qué está pasando. Otro ejemplo: es muy difícil diagnosticar el dengue del chikungunya", dijo Salvatierra.