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Los Angeles, Estados Unidos | El pívot español Pau Gasol, uno de los mejores jugadores europeos de la historia de la NBA, anunció este martes que regresa a sus 40 años al FC Barcelona para competir hasta el final de temporada.

"Estoy muy contento de anunciar que vuelvo a casa y que pronto me incorporaré a las filas del FC Barcelona de baloncesto", escribió el jugador en un mensaje publicado en su cuenta de Twitter.

El pívot, que lleva casi dos años sin jugar por lesión, vestirá de nuevo los colores del Barcelona dos décadas después de dar el salto a la NBA en 2001, con la ambición de estar listo para participar en sus quintos Juegos Olímpicos en Tokio.

Gasol protagonizó una brillante carrera de 18 temporadas en la NBA, en la que ganó dos anillos con Los Angeles Lakers junto al fallecido Kobe Bryant, pero una lesión en el pie izquierdo le mantiene de baja desde marzo de 2019.

En un comunicado, el Barcelona confirmó que el contrato de Gasol será "hasta el 30 de junio de 2021".

"El FC Barcelona está encantado con la decisión de Gasol de firmar y regresar a la que siempre ha sido su casa y se muestra muy contento y honrado del regreso de Pau a vestir de nuevo la camiseta azulgrana", dijo el equipo catalán en el texto.

El pívot ya estaba vinculado con su antiguo club desde marzo de 2019 con la figura de asesor y embajador en Estados Unidos.

En el Barcelona, Gasol se pondrá a las órdenes del técnico lituano Sarunas Jasikevicius, con quien llegó a coincidir como jugador en las dos temporadas que disputó en el club antes de dar el salto a la NBA como número 3 del Draft.

El club español, que enfrenta graves desafíos económicos y elegirá nuevo presidente en marzo, podrá contar con Gasol para la liga española y la Euroliga gracias a un contrato atípico y prácticamente simbólico.

Según medios españoles, Gasol cobrará algo menos de la mitad del salario mínimo anual contemplado por la liga ACB de 68.337 euros (83.000 dólares) para ayudar al equipo y seguir persiguiendo su objetivo de pelear por una cuarta medalla olímpica con la selección española, tras dos platas en Pekín-2008 y Londres-2012 y un bronce de Río-2016.

"Quiero poner mis habilidades y experiencia a disposición del club en un momento clave de la temporada al mismo tiempo que sigo progresando en mi estado de forma física y empiezo a coger ritmo de competición", explicó el jugador.

- Anillos con Lakers y amistad con Kobe -

Gasol cierra así, al menos temporalmente, una extensa trayectoria en la NBA que arrancó recibiendo el premio al Novato del Año en la primera de sus seis temporadas y media en los Memphis Grizzlies.

En 2008 el pívot fue traspasado a Los Angeles Lakers y se convirtió en una pieza clave para el reimpulso de la franquicia, con la que llegó a tres Finales y conquistó los títulos de 2009 y 2010.

En Los Ángeles, Gasol formó una pareja muy especial con Kobe Bryant, tanto dentro como fuera de las canchas. 

"Para mí significa todo. Sin él hubiera sido imposible para mí ganar otros campeonatos. Es un gran jugador, fue mi hermano y siempre será mi hermano", dijo Bryant hablando en español después de que Gasol abandonara los Lakers en 2014 rumbo a los Chicago Bulls.

Tras el fallecimiento de Kobe en un accidente de helicóptero en enero de 2020, Gasol se mantuvo en California para apoyar a la familia Bryant, a la que visitó a menudo y compartió viajes.

En septiembre de 2020, Gasol fue padre por primera vez y le puso a su hija el segundo nombre de Gianna, en honor a la hija de 13 años de Kobe Bryant que falleció con él en el accidente.

Seis veces All-Star, Gasol también militó en los San Antonio Spurs (2016-19) y los Milwaukee Bucks (2019), donde disputó sus últimos partidos antes de ser operado de la fractura navicular por estrés en el pie izquierdo de la que sigue recuperándose.

Su último contrato en la NBA fue en 2019 con los Portland Trail Blazers, franquicia con la que no llegó a debutar. 

A finales de 2020, tras una segunda operación, Gasol publicó por primera vez imágenes de su regreso a los entrenamientos en pista y reconoció su ilusión por jugar una última temporada en los Lakers, donde ahora juega su hermano Marc, o en el Barcelona.

En total, Gasol ha disputado 1.226 partidos en la NBA con promedios de 17 puntos, 9,2 rebotes, 3,2 asistencias y 1,6 tapones.