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Los Angeles, Estados Unidos | Giannis Antetokounmpo y sus Milwaukee Bucks inician el sábado un nuevo camino hacia sus anheladas Finales de la NBA ante los Miami Heat, sus verdugos el año pasado, en la primera ronda de playoffs de la Conferencia Este, en la que los temibles Nets enfrentarán a los Celtics.

Ganador de los dos últimos premios MVP (Jugador Más Valioso), Antetokounmpo ha vivido grandes frustraciones en los playoffs pero a finales de 2020, con toda la NBA pendiente, ligó su futuro a los Bucks con una multimillonaria renovación de cinco temporadas.

Su apuesta por Milwaukee tendrá una temprana prueba de fuego en la primera ronda, en la que tendrán que batir a los aguerridos Miami Heat.

El duelo tendrá aires de revancha después de que el equipo de Jimmy Butler y Bam Adebayo les eliminara por un sorprendente 4-1 en la segunda ronda de los pasados playoffs en la sede "burbuja" de Disney World, en su camino hacia las Finales que perdieron ante Los Angeles Lakers.

Milwaukee no llega en esta ocasión como el mejor equipo de la fase regular (terminó tercero del Este) pero ha reforzado su plantilla para ser más competitivo en las eliminatorias.

Su principal fichaje ha sido el experimentado base Jrue Holiday (17,7 puntos por partido), quien aporta una mayor intensidad defensiva en el perímetro y una tercera arma en un ataque muy concentrado en Antetokounmpo (28,1) y Khris Middleton (20,4).

Holiday también descarga al griego de responsabilidad en la creación de juego, una de las lagunas, junto al lanzamiento exterior y el tiro libre, del MVP que fueron explotadas a la perfección el año pasado por el astuto técnico de los Heat, Erik Spoelstra.

Miami ha vivido una temporada muy irregular que les dejó en el sexto lugar del Este, cerca de tener que pasar por el 'play in' (repechaje), con importantes crisis de juego y un gran número de lesiones.

En las últimas semanas, sin embargo, han dado señales de vida (12 victorias en 16 partidos) y han recuperado físicamente a Jimmy Butler (21,5), su gran líder en la pista y vestuario, lo que da esperanzas a la franquicia de Pat Riley de ser de nuevo el gran tapado de los playoffs.

- Nets contra Celtics -

Los Brooklyn Nets estrenarán su flamante 'Big 3' en los playoffs el sábado ante los Boston Celtics, que lograron el pase en el 'play in' de esta semana ante los Washington Wizards.

Las superestrellas Kevin Durant (26,9), Kyrie Irving (26,9) y James Harden (24,6) solo han jugado juntos en 8 de los 59 partidos disputados desde el traspaso de 'La barba' desde los Rockets en enero.

En caso de cumplirse los pronósticos, la eliminatoria frente a los Celtics puede servir al equipo que entrena Steve Nash de rodaje para los próximos cruces.

Boston llega a la serie con grandes ausencias, especialmente su escolta All-Star Jaylen Brown, y encomendándose al talento del joven Jayson Tatum, que se echó al equipo a las espaldas ante Wizards con 50 puntos.

El entrenador de los Celtics, Brad Stevens, tendrá que encontrar una fórmula para frenar el poder ofensivo pocas veces visto de los Nets, con tres jugadores de nivel MVP.

"Es probablemente el equipo con más talento que se ha reunido desde que estoy en la NBA", reconoció Stevens.

- Knicks contra Hawks -

Los New York Knicks, una de las mayores sorpresas positivas de la temporada, están de vuelta a los playoffs por primera vez desde 2013 de la mano del técnico Tom Thibodeau.

Gracias a la pizarra defensiva de Thibodeau, los Knicks han sumado 20 victorias más que el año pasado con prácticamente el mismo equipo, que no cuenta con grandes estrellas salvo el ala-pívot All-Star Julius Randle (24,1 puntos y 10,2 rebotes por partido).

Del lado de Atlanta, será el primer examen en playoffs para su núcleo de jóvenes figuras que forman el base Trae Young (25,3 puntos) y el ala-pívot John Collins (17,6).

Ansiosos por competir en la postemporada, los Hawks rodearon a sus promesas de piezas solventes como el pívot Clint Capela (15,2 puntos y 14,3 rebotes) y el escolta serbio Bogdan Bogdanovic (16,4 puntos), pero solo les alcanzó para concluir en la quinta posición, lo que concede la ventaja de campo a los Knicks.

La última eliminatoria de primera ronda del Este la disputarán los Philadelphia 76ers, primeros de la fase regular, frente al ganador del último partido de 'play in' que disputan el jueves los Wizards y los Indiana Pacers.

Los 76ers serán grandes favoritos en la serie después de una espectacular temporada en la que el pívot camerunés Joel Embiid (28,5 puntos y 10,5 rebotes) no ha sufrido por primera vez graves lesiones y ha jugado a un nivel que le coloca entre los candidatos al premio MVP. 

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