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La almendra, el nuevo oro blanco sostenido por el apetito de Asia

"Los precios casi se han duplicado en tres años... todo el mundo se esperaba una caída en caso de buena cosecha, pero el interés se mantiene".

AFP Agencia Hace 4/26/2013 9:03:00 AM

 PARÍS, 26 Abr 2013 (AFP) - Los mercados asiáticos, en particular China e India, se están convirtiendo en una bendición para los productores de almendras, en particular California, contribuyendo al aumento de precios en los últimos años.

"Los precios casi se han duplicado en tres años... todo el mundo se esperaba una caída en caso de buena cosecha, pero el interés se mantiene", dice a la AFP el importador belga Philippe Ranson.

Presidente de la empresa del mismo nombre, Ranson compra frutos secos en el mundo entero para reenviarlos a 4.000 empresas (pastelerías, panaderías, confiterías) en 32 países. Acaba de volver de su último viaje californiano con la impresión de que hay que darse prisa.

"Es urgente activarse antes de el verano", le ha dicho a sus tropas, sobre todo porque el Ramadán, el mes sagrado para los musulmanes- cae este año en junio, y eso provoca una demanda adicional para el fin de la campaña 2012.

Es urgente también prever "lo antes posible" los primeros envíos de la nueva cosecha -fin de septiembre/inicio de octubre- para las fiestas de fin de año.

"Es el periodo de mayor consumo y se necesitan muchas cantidades. Hay que tener en cuenta que a mediados de febrero, en California, ya se negociaban los primeros embarques de octubre".

California asegura el 84% de la producción mundial de almendras en 6.000 plantaciones. Un tercio de la cosecha se queda en el mercado estadounidense y el resto se va principalmente a Asia, sobre todo a China e India, y a España (segundo productor mundial).

En 2006/2007, el Almond Board of California (ABC) el organismo que regula el sector, exportó 316.000 toneladas. Esta temporada, espera exportar más de 1 millón. Un récord que dejará viejo el de 2012, que fue un año excepcional.

Cultivo frágil

"En los últimos cinco años, nuestras exportaciones crecieron cerca del 12% por año y se han duplicado en diez años. Pero sólo en 5 años las exportaciones a China crecieron más de 40%", dice John Talbott, especialista de mercados emergentes del Board, contactado por la AFP en Modesto, California.

Para él, el consumo de "snacks", el picoteo entre comidas, es lo que contribuye al crecimiento, así como el de las barritas energéticas de chocolate.

"El puñado de almendras es el aperitivo perfecto, es sano. Al igual que los occidentales, las clases medias chinas o indias empiezan a preocuparse por su salud, por la diabetes...". El Board no escatima en campañas publicitarias agresivas al respecto.

En India, asegura, la demanda creció un 15% en 2012 y el 20% en 5 años. En Corea, subió el 29% el año pasado.

China, dice John Talbott, ha empezado a producir aunque por el momento el resultado no es muy bueno: "es un cultivo muy frágil, y no hay buen clima", asegura.

De todas formas, un buen conocedor de la almendra, que pidió el anonimato, dice que "incluso si uno se pone en serio (a producir), hay que esperar cinco años para la primera cosecha y entre 10 y 15 años para una calidad aceptable en el mercado".

Mientras tanto, California aumenta la superficie de cultivo en unas 6.000 hectáreas de un año para otro, aprovechando que la demanda propulsa los precios al alza. En total, ahora cuenta con unas 324.000 hectáreas de almendros.

Para Talbott, solo el aumento de los precios a causa de la demanda podría calmar a los consumidores. Pero el Board estima que para el 2021, si se mantiene la urbanización y el desarrollo, el 83% de la población china, el 55% de los indios, el 46% de los blangladeshíes y el 39% de los nigerianos representarán nuevas salidas para este fruto seco.

"Está claro que si fuera agricultor en la región adecuada, yo también me pondría a plantar almendros", dice Ranson.