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Concluido el Juego de las Estrellas, Lebron James regresará esta semana más motivado que nunca por honrar a Kobe Bryant dándole un nuevo campeonato a Los Angeles Lakers, mientras Giannis Antetokounmpo quiere brindarle a Milwaukee Bucks su primer anillo desde 1971.

Lebron y Giannis, capitanes de los combinados que se enfrentaron el domingo en un inusualmente disputado Juego de las Estrellas, tienen a sus franquicias en lo más alto de sus respectivas conferencias, con Los Angeles Clippers y los Toronto Raptors (vigentes campeones) acechándoles por detrás.

Previsiblemente, los Lakers acabarán con una etapa negra en la que no clasificaban a los playoffs desde 2013. La llegada de Anthony Davis les ha metido en la pelea por un anillo que no consiguen desde 2010 y para el que este año tienen una motivación extra tras la inesperada muerte de Bryant el mes pasado en un accidente de helicóptero.

"Te prometo que continuaré tu legado", escribió James en Instagram el día después del fallecimiento de Kobe.

El alero, de 35 años, aterrizó la temporada pasada en los Lakers pero, en un año aciago por las lesiones (jugó solo 55 partidos, la cifra más baja de su carrera), no logró darle al equipo el empujón necesario para llegar a la postemporada. 

Este año, tras unir a Lebron con Davis, los Lakers están en cabeza de la Conferencia Oeste (41 victorias por 12 derrotas) con cuatro triunfos por encima del segundo, los Denver Nuggets, y cinco de los Clippers de la pareja Kawhi Leonard-Paul George. 

James ha reinventado una vez más su juego y se ha convertido en el director de orquesta en la pista. Su promedio de 10,8 asistencias por partido es el mayor de la liga, a lo que suma 25 puntos y 7,8 rebotes por noche.

Pero pese al liderato de conferencia, el camino hacia la final de los Lakers no será nada sencillo. Su vecino, los Clippers, les han derrotado en los dos partidos que han disputado hasta ahora y han añadido músculo y talento en las últimas semanas con las contrataciones del alero Marcus Morris (proveniente de New York Knicks) y, según reporta este martes ESPN, también del base Reggie Jackson (Detroit Pistons). 

Los Lakers, en cambio, no sumaron ninguna pieza en el cierre del mercado de fichajes.

Los Bucks contra su historia

En el Este, la estrella griega Antetokounmpo no quiere esperar más para sumar el primer anillo de su carrera. En mayo pasado, los Bucks estaban a solo dos partidos de alcanzar su primera final desde 1973, pero se acabaron derrumbando ante los Raptors que lideraba Kawhi Leonard perdiendo la serie con cuatro derrotas seguidas.

La derrota fue un jarro de agua fría para Antetokounmpo, que había firmado una temporada de 60 victorias con los Bucks y se había hecho con su primer título al Jugador Más Valioso de la liga (MVP).

Los Bucks, que actualmente tienen el mejor balance de la liga (46-8), consiguieron su única corona de la NBA en 1971 liderados por Lew Alcindor, que entonces estaba en su segunda temporada en la liga y más tarde se cambiaría el nombre a Kareem Abdul Jabbar.

Antetokounmpo es el segundo máximo anotador de la temporada (30 puntos por partido) y el quinto reboteador (13,5). Tras el parón, Milwaukee enfrentará a Detroit el jueves en la reanudación de la temporada regular.

La otra lista de aspirantes

Lebron y James no están solos. Una colección de estrellas de la NBA intentará superarles en la caza por el campeonato. 

Como James Harden que va, un año más, en cabeza de los anotadores de la NBA (35,3 puntos de media) y con sus Houston Rockets en la quinta posición del Oeste (34-20).

Memphis Grizzlies pelea por mantener el octavo lugar, el último que da billete a playoffs, con su nuevo base estrella Ja Morant aspirando al título de Novato del Año con 17,6 puntos y 7,1 asistencias por juego.

Los New Orleans Pelicans, 5,5 partidos por detrás de Memphis, pretenden hacer un último esprint hacia playoffs empujados por Zion Williamson, quien se perdió los primeros 44 partidos por lesión pero ahora está impresionando en sus primeros juegos de su carrera.

Los Raptors del ala-pívot camerunés Pascal Siakam están también en una forma espectacular al ganar 15 de los últimos 16 partidos antes del Juego de las Estrellas.

Boston Celtics, Miami Heat, Philadelphia 76ers e Indiana Pacers compiten por subir en las posiciones de playoffs mientras Brooklyn Nets y Orlando Magic tratarán de mantenerse en las últimas plazas que dan acceso por el Este.