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    La gripe H7N9 se transmite entre mamíferos, difícilmente entre humanos

    WASHINGTON, 23 Mayo 2013 (AFP) - La nueva cepa de la gripe aviar H7N9, aparecida en China a finales de marzo y que ya dejó 131 personas infectadas, de los cuales 36 murieron, se transmite entre mamíferos y puede hacerlo entre humanos aunque no es lo común, indicó el jueves un estudio.

    Hasta la fecha, no se ha detectado ninguna transmisión de persona a persona, necesaria para desencadenar una pandemia, destacó el estudio sobre este virus, que infecta a las aves de corral sin enfermarlas.

    Para entender mejor el patógeno y la probabilidad de transmisión entre humanos, virólogos chinos infectaron hurones - principal modelo animal para la investigación sobre la gripe humana - con un virus H7N9 aislado en un paciente en China muerto por esta infección.

    En los hurones inoculados, el análisis de las secreciones nasales demostró que el virus había infectado a los animales 24 horas antes de la aparición de los síntomas.

    Esto es una indicación de que podría haber más personas infectadas con el virus H7N9 que las detectadas y registradas, dijo Yi Guan, del centro de investigación de la gripe en la Universidad de Hong Kong, uno de los coautores del estudio, publicado en línea en la revista Science.

    Al poner en la misma jaula a hurones infectados con los que no lo estaban, y a otros animales sanos separados en otras jaulas, estos investigadores demostraron que el virus se transmite fácilmente por contacto directo, pero difícilmente por vía aérea.

    Sólo uno de tres hurones se infectó de este modo, según los investigadores.

    El análisis de los principales órganos de los hurones, cuyos síntomas fueron leves, también mostró que el virus había afectado el tracto respiratorio superior y los pulmones, así como el sistema linfático y el cerebro.

    "Un enigma"

    Los autores de este experimento también lograron infectar a cerdos, un importante vector de transmisión del virus de la gripe. Pero estos animales no transmitieron el virus H7N9 a otros cerdos o hurones sanos, constataron los virólogos.

    Según ellos, "la transmisión del H7N9 entre humanos puede ser posible en ciertas circunstancias propicias".

    Para Anthony Fauci, director del Instituto Estadounidense de Alergias y Enfermedades Infecciosas (NIAID, por su sigla en inglés), este estudio no significa que "nos enfrentamos a un mayor peligro de una pandemia", aunque "hay que permanecer atentos" en caso de que el virus mute y sea fácilmente transmisible.

    Esta investigación "indica que un mamífero, un hurón, puede por contacto directo transmitir el virus H7N9, lo cual no es una sorpresa", dijo a la AFP.

    Pero la investigación señala igualmente que los hurones infectados tienen dificultad para transmitir el virus por vía aérea a otros hurones.

    "También infectaron a cerdos, pero estos cerdos no han transmitido la infección y este animal es más próximo al ser humano que el hurón", añadió el virólogo.

    "Si este estudio hubiera demostrado que un cerdo fácilmente infectaba a otros puercos hubiera estado más preocupado, y no ha habido ninguna transmisión entre estos animales" en esta investigación, dijo.

    Sin embargo, "cualquier virus de la gripe que afecta a los seres humanos tiene el potencial de convertirse en una amenaza para la salud", recordó el martes en Ginebra la directora general de la Organización Mundial de la Salud (OMS), Margaret Chan, para quien "este virus es un enigma, un misterio."

    El ministro de Salud de China, Li Bin, señaló que el número de casos de la gripe H7N9 se ha reducido significativamente con la prevención y el control, pero la preocupación persiste debido al desconocimiento del virus.

    Los investigadores preparan una prueba para detectar el virus y una vacuna, que debería estar lista para ensayos clínicos a mitad de año. 

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